Pilotos del Canal de Panamá "listos" para aumento tamaño de barcos neopanamax

Los pilotos del Canal de Panamá dijeron que están "listos" para recibir a partir del próximo 1 de junio barcos neopanamax más anchos de los permitidos ahora, aunque insisten en que "se puede mejorar" el sistema que haga "más segura" la maniobra de paso por las esclusas ampliadas.

El secretario general de la Unión de Prácticos del Canal de Panamá (UCOP), capitán Álvaro Moreno, explicó a miembros de la Asociación de Corresponsales de Prensa Extranjera (ACOPEP) que a partir del próximo 1 de junio se permitirá "el paso de buques con hasta un ancho de 51,25 metros", mientras actualmente el máximo autorizado es de 49 metros.

La esclusa neopanamax tiene un ancho de 54,9 metros, por lo que los nuevos barcos pasarán a 1,82 metros de cada muro de la esclusa, a lo que hay que restarle la defensa que protege de raspaduras el casco, de acuerdo con la descripción que hizo Moreno.

El capitán explicó que una "observación" que sabe que la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) está tratando de resolver es sobre la calidad de las barras de caucho de protección que se usan en los muros de la esclusas, porque las originales, que costaban unos 1.500 dólares cada una, "fueron deficientes".

Reconoció que actualmente se están dando los tránsitos con normalidad, tras el incidente de abril pasado en el que un capitán de remolcador detuvo un tránsito por no contar con tres marineros, pero estos últimos "dependiendo del barco" deciden si se debe detener totalmente antes de engancharse para realizar el paso por la esclusa.

"El capitán del remolcador es el que decide, según las condiciones del tránsito, pensando en la seguridad de su tripulación, nosotros solo atendemos la petición", explicó.

Moreno aseguró que, hasta ahora, esa maniobra adicional no está causando "atrasos significativos" en el tiempo de tránsito.

Acotó que en esclusas del puerto de Amberes (Bélgica) y de Ijmuiden (Holanda), en la desembocadura del río IJ se usa un sistema similar de paso de buques solo con remolcadores, pero reconoció que "está probado que el sistema más seguro es con locomotoras y remolcadores", como funciona en las esclusas centenarias de Panamá.

El dirigente explicó que este cambio "ya esta conversado desde 2016" con la UCOP, lo mismo que el que debe entrar en vigor a partir del 1 de octubre próximo de permitir el paso nocturno de buques con gas natural licuado (GNL) por las esclusas y el corte Culebra, la parte más estrecha de la ruta, que ocupa 13 de sus 80 kilómetros.

La maniobra nocturna será similar a la diurna, con dos remolcadores como hasta ahora, "lo que permitirá ahorrar tres horas en los tránsitos", abriendo la posibilidad a "aumentar el número del paso de barcos" neopanamax.

Otro cambio es el permitir a partir del 1 de octubre que barcos hasta de 1.200 pies (363,6 metros) de largo transiten por la vía, algo para lo que los prácticos, reconoció, tienen que tener mucho cuidado en las zonas donde hay curvas en la ruta para prevenir cualquier incidente.

Aclaró que lo que está en proceso de acordarse es la utilización "más flexible" de la escolta de remolcadores en la recepción de barcos neopanamax, actualmente a 2 millas de la bocana de entrada a la vía, para permitir que este acompañamiento se inicie en la boya uno del canal, lo que ayudará a tener "más disponibilidad" de esas naves para otras maniobras en la ruta.

Moreno precisó que, actualmente, la fuerza de prácticos capacitados para manejar buques neopanamax es de "unos 250 pilotos", del total de cerca de 280 con los que cuenta la UCOP.

"Se puede mejorar la eficiencia y seguridad del canal sin poner en riesgo" el paso de buques "si se implementan las mejoras en las defensas y si se pone guías de entrada en la esclusa, esto último aún pendiente de definir", apuntó.

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